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Que peut donner la rencontre d'un exilé roumain devenu le Mozart des Maitres d'Hôtel, d' un maestro de la finance et d'un architecte virtuose ?
Le résultat est visible Promenade des anglais depuis prés d'un siècle.
Niki de St Phalle vous accueille à l'entrée...

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Parmi les Hôtels célébrés par les écrivains et les cinéastes, le Negresco, icône emblématique de la Côte d'Azur, reste dans l'imaginaire collectif un symbole du lustre romantique de la Belle Epoque.

Né à Bucarest en 1868, Henri Negresco fils d'aubergiste, roumain d'origine tzigane vient tenter sa chance à Paris. Il a 15 ans et gagne alors sa vie comme violoniste avant de devenir un maître d’hôtel fameux dans les palaces européens.On le retrouve à Londres, Monte-Carlo, puis Nice où il devient le directeur du restaurant du Casino Municipal, ainsi plus tard que celui d' Enghien-les-Bains alors que commence la construction de l'oeuvre de sa vie..
Au Casino de Nice, il cotoie les les têtes couronnées, les Princes, et les milliardaires de la Belle Epoque, les Rockfeller, Vanderbilt, Basil Zaharoff, Isaac Merritt Singer Singer qui l'apprécient.Negresco se met alors en tête de construire le « palace le plus luxueux du monde » et choisit pour cela le cadre prestigieux de la Promenade des Anglais. Il s'assure le concours du riche homme d'affaires Alexandre Darracq, et les services de l'architecte Édouard Niermans, surnommé l'Offenbach de l'architecture.

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Le plan adopté et corrigé par Negresco rappelle celui du Grand Hôtel de Madrid, son style architectural est communément appelé le style Ritz.
Negresco pose la première pierre en 1910, et inaugure triomphalement le Palace à son nom le 4 janvier 1913. Devant plus de sept têtes couronnées, la foule s'émerveille devant le grand hall elliptique de style Louis XVI, la rotonde lumineuse, le tapis géant hors de prix ou encore les 450 chambres dont le mobilier est signé Paul Dumas.C'est Gustave Eiffel qui réalise l'ossature de la grande verrière du salon Royal.
A la pointe de le modernité, le Palace innove également avec ses premiers commutateurs électriques , le nettoyage par aspiration d’air, l'autoclave à vapeur et un système de pneumatique pour distribuer le courrier dans les chambres, trés tendance pour l'époque.
Le Negresco est transformé en hôpital militaire pendant la première guerre tandis que Negresco, ruiné par celle-ci, croulant sous les dettes meurt d’un cancer en 1920.
Une société d’hôtel belge rachète alors le bail.
La seconde guerre mondiale fait à nouveau fuir la clientèle et le phénomène se reproduit, le palace n'est plus qu'une ombre et survit trés péniblement, à l'image d'un paquebot à la dérive..

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En 1957 Jean-Baptiste Mesnage, rachète le Negresco qu'il confie à sa fille Jeanne, qui vient d'épouser Paul Augier, avocat et important homme politique niçois. Le palace est alors moribond, défraichi et sans argent dans les caisses.
C'est un drame humain qui a poussé la famille Mesnage-Augier à se porter acquéreur du Negresco. Alors qu'elle exerce le métier de promoteur immobilier, la mère de Jeanne Augier devient paralysée à la suite d'une opération. Son immeuble, situé sur la Promenade des Anglais ne possède pas d'ascenseur adéquat. «Seul le Negresco possédait à Nice des ascenseurs aussi larges. Nous avons appris qu'il était à la vente. Et l'avons donc acheté».
Jeanne Augier transforme le Negresco en hôtel-musée. Au volant de son Estafette, elle court les plus belles ventes aux enchères pour ramener des trésors comme l'un des trois portraits de Louis XIV peints par Hyacinthe Rigaud, les 12 panneaux de cuir polychrome de Malines identiques à ceux du Rijksmuseum d'Amsterdam, des fauteuils Louis XV ou les boiseries du XVIIe de la salle du Chantecler.

Elle va l'enrichir également de dizaines d'oeuvres d'art moderne ( Nana jaune de Niki de Saint Phalle, tableau Op-art de Vasarely et une imposante moquette de son fils Yvaral dans les couloirs, 7 tapis de Raymond Moretti, des oeuvres art déco, des Dali, Cocteau, Sonia Delaunay, Folon, Arman, César, Ben etc) et ancien ( portraits de l'école Van Loo, Vigée-Lebrun, sculptures, bustes de Louis XVI & Marie-Antoinette etc), les couloirs des 5 étages, les chambres (au style Louis 13 ou art déco), les suites sont truffés d'oeuvres d'art. Au restaurant de l'Hôtel, Le Chanteclerc, Alain Llorca, succéde à Jacques Maximin et Dominique Le Stanc, ses prestigieux aînés. Aprés le décès de son mari en 1995, Jeanne Augier continue toujours à diriger personnellement le Negresco, qui est aujourd'hui l'un des rares palaces indépendants de France ( un palace qui s'affiche ouvertement contre la corrida, autre particularité de l'établissement.)
Jeanne Augier devient une décoratrice-conseil internationalement réputée.Elle conseille l'Hotel Intourist du temps de Khrouchtchev et le Berverly Willshire de Los Angeles, contribue à la création du premier grand hôtel d'Abidjan et par l'intermédiaire de De Gaulle en 1965, elle participe à la demande du Schah à la création du premier palace en Iran. . Elle se bat en outre, par ailleurs, pour faire entrer Marc Held, créateur de mobilier contemporain au Mobilier national, participe à l'ouverture de la première manufacture de tapisserie à Thiès (Sénégal.
Hélas pour Nice, ses projets ambitieux d'un musée d'art moderne à ciel ouvert sur la Promenade des Anglais, face à la mer ou de confier les décors du Carnaval de Nice à Niki de St Phalle ne sont pas suivis par la minicipalité..

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Le Negresco n'a eté classé "monument historique" qu' en 2003 (aprés un classement avorté en 1975), bénéficiant du regain d'interêt pour le style 1900. Ses façades, ses toitures ainsi que magnifique le Salon royal ovale avec sa verrière, dont l'armature métallique est de Gustave Eiffel, et ses vitraux. Classé aussi l'imposant lustre de Baccarat de 4.60 mètres de haut, destiné au départ au Tsar Nicolas II de Russie, qui est garni de 16.800 cristaux !

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Le Negresco accueille chaque année des expositions ( Dali en 2008 ) et posséde toujours en rez-de-chaussée trois lieux de restauration ouverts à tous et dont le charme rétro séduit les visiteurs et les niçois, Le Chantecler, le Bar et la Rotonde.En 2009, la façade, la verrière et la marquise, classées monument historique, seront restaurées. Dernièrement, plus d'un million d'euros ont été investi pour refaire toute la tuyauterie et la climatisation. Le Negresco, qui possède 117 chambres et suites, réalise une moyenne de 55 % de taux d'occupation à l'année.
Jeanne Augier a créée une Fondation pour administrer et préserver l'intégrité du lieu et le conserver dans le patrimoine français aprés sa disparition ainsi que les 200 emplois. A l'homme réputé le plus riche du monde, le sultan de Brunéi qui lui demandait quel était son prix, elle répondit : «Trop cher pour vous.»

Malgré les derniers développements de ces dernières années et ces dernières semaines (Février 2016), le Négresco est toujours debout, un lieu d'histoire et de richesse artistique , symbole d'une ambition et d'une réussite majeure  de la Côte d'Azur..

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Visite guidée du Negresco par Jeanne Augier.